Powerplay terug met nieuw studioalbum en concerten
Jan van der Meij: ‘De liedjes zijn altijd de basis’



Fotografie Hans de Bruijn © 2013.




Radio Harlem’ heet het nieuwe album van Powerplay – het eerste studioalbum van het Nederlandse powerpoprtrio rond zanger en gitarist Jan van der Meij sinds 1994. En dat ‘Harlem’ slaat op de Spaarnestad waar hij sinds een jaar of wat woont. Zoals er ook een liedje ‘Harlem’ op de cd-staat. Een liedje over terugkeren naar een vertrouwde plek.

,,Ja, dat nummer ontstond in de auto, toen ik naar huis reed na een show met Fréderique Spigt, die ik bij haar concerten op gitaar begeleid,’’ vertelt de rocker. ,,We wonen in verschillende steden. Dus ’s nachts rijd je dan alleen terug. Vaak moe. Dat liedje kwam heel snel, vanzelf eigenlijk. Een soort ‘roadsong’. Daarom zitten er ook referenties in naar bekende roadsongs als ‘Radar Love’ en ‘A Horse with no Name’. Het was het laatste nummer dat ik voor de plaat schreef. Zo kwam die albumtitel tot stand….’’

Vierenvijftig is hij inmiddels, Jan van der Meij. En met ‘Radio Harlem’ haalt hij zijn oude popstoomlocomotief Powerplay uit de remise en zet die terug op de rails. Althans dat is de bedoeling. Dertig jaar na de Nederpophits ‘Love can break your Heart’, ‘Make it alone’ en ‘Magic’. Er wordt ook weer gespeeld, met Ramon Rambeaux op drums en voormalig Wild Romance-bassist Ivo Severijns. Zaterdagavond 16 februari presenteren ze het nieuwe album in het Hoofddorpse Duycker. Een maand later staat de groep in het Patronaat.

Het begon allemaal in 1980. Of eigenlijk nog een paar jaar eerder. Amsterdammer Van der Meij studeerde aan het Amsterdams conservatorium. Klassiek gitaar. Tegelijkertijd had slagwerker Herman van Boeijen hem gevraagd voor zijn rockband Vitesse. Jan was toen amper negentien.
,,Als ik een paar dagen van het conservatorium weg moest blijven omdat we met Vitesse tourden, moest ik daarvoor toestemming vragen. Toen dat voor de derde keer gebeurde, voor een optreden in Duitsland of zo, deden ze daar heel moeilijk over. Ik vroeg wat ik kon bereiken als ik mijn conservatoriumopleiding afmaakte. Dat bleek dus eigenlijk alleen muziekleraar te zijn. Voor solist was ik toch niet briljant genoeg. Op dat moment was de beslissing snel genomen en ben ik fulltime muzikant geworden.’’

Vanaf 1977 speelde Van der Meij vier jaar bij Vitesse - ,,Ik ben recordhouder. Niemand anders heeft het zo lang uitgehouden.’’ – tot hij samen met bassist Peter van Straten eind 1980 uit de groep stapte en met drummer Leon Klaasse als derde man Powerplay begon. De start was vliegend, want de eerste single, ‘Love can break your Heart’, werd gelijk een hit en de Golden Earring nam de band als voorprogramma op sleeptouw.
,,Wat wij wilden was een goede live-rockreputatie opbouwen in combinatie met pakkende popliedjes,’’ vertelt Van der Meij die vaak geprezen werd om zijn Paul McCartney-achtige manier van zingen en songschrijven. ,,Het was de tijd van The Police. Dat was een voorbeeld. Die triobezetting hoorde daar bij. Later heb ik nog wel met een extra gitarist of toetsenman gespeeld, maar dat werkte nooit zo goed.’’

Toch hield de groep geen stand en na het succesvolle debuutalbum ‘Avanti’ bleef Van der Meij alleen achter. Het begin van een jarenlange stoelendans van muzikanten rond de band. Muzikanten die vrijwel allemaal uit het Herman Brood/Wild Romance-circuit kwamen, terwijl in diezelfde tijd in de hoofdstad de ‘Amsterdamse Gitaarschool’-scene opbloeide met bands als Claw Boys Claw en Fatal Flowers, waar Van der Meij helemaal los van stond. ,,Ja, dat heeft mij ook wel verbaasd,’’ blikt hij terug. ,,Dan werden er in een muziekblad of radioprogramma allemaal Amsterdamse rockmuzikanten genoemd die er toe dedem en ik zat daar dan nooit bij. Ik kende die mensen ook niet. Maar ik woonde ver weg in West en kwam ook nooit in die kroegen waar zij allemaal kwamen, zoals Café de Koe.’’

‘Radio Harlem’, het nieuwe Powerplay-album klinkt ambachtelijk en wat productie betreft niet gedateerd, al kun je je afvragen in hoeverre deze muziek anno 2013 nog urgent is. ,,We spelen bij concerten nu tien nieuwe nummers en een stuk of tien uit de begintijd.’’ zegt hij. Jan van der Meij beschouwt zichzelf toch in de eerste plaats als liedjesmaker; méér dan als gitarist. Voor Fré Spigt, met wie hij al bijna twintig jaar samenwerkt, is hij ondertussen de belangrijkste componist en daarnaast schrijft hij zo nu en dan muziek voor televisieprogramma’s en commercials. ,,Nee het onderscheidt tussen werken aan mijn eigen oeuvre en wat jij ‘Schnabbels’ noemt bestaat voor mij niet,’’ zegt Van der Meij. ,,Want de liedjes die ik schrijf zijn de basis. Soms heb ik een Powerplaysong gemaakt die met een andere tekst meer geschikt is voor Frédérique. Of een deel van zo’n liedje is basis voor een instrumentaal stukje bij een televisieprogramma. Maar de basis blijven die liedjes.’’

Peter Bruyn
© 2013 Peter Bruyn